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octobre 30, 2018

Découvrez les motivations et les techniques des vikings lors de leurs raids, chronologiquement !

 

Bien que les Vikings étaient certainement plus que de simples raiders et combattants, leurs activités liées à la guerre sont à juste titre au cœur de notre image moderne de ce qu'étaient les Vikings, puisque ce sont leurs merveilleux succès au combat et dans la piraterie qui a distingué l'ère viking (environ 793-1066 après J.-C.) des périodes qui l'ont précédée et suivie.

 

carte de l'époque viking



L'Europe médiévale était très violente dans tous les domaines. Ils ne vivaient pas dans un " vide paisible ", mais plutôt dans le va-et-vient constant des guerres médiévales. Selon les normes de leur époque, les Vikings n'étaient pas exceptionnels pour leur sauvagerie. Mais pourtant, ils auraient été exceptionnels s'ils n'avaient pas été aussi sauvages.

Néanmoins, les Vikings étaient sans aucun doute exceptionnellement bons dans ce qu'ils faisaient. Au cours de l'ère viking, les Scandinaves sont venus occuper de vastes étendues d'Europe et ont pillé une grande partie du reste. Leurs réalisations suscitèrent l'admiration et la crainte des autres Européens de l'époque. À la fin de cet article, vous comprendrez pourquoi.

 


Les motivations des Vikings

De nombreuses théories ont été proposées pour tenter d'expliquer ce formidable déferlement d'exubérance militaire en provenance de Scandinavie à l'époque viking.

Certains ont émis l'hypothèse que les Vikings n'avaient plus de ressources vitales dans leur pays d'origine et qu'ils avaient besoin de se développer à l'étranger pour se procurer les produits nécessaires à leur survie comme la nourriture et la terre arable. Mais il n'existait pas de telles pressions démographiques en Scandinavie à l'époque viking, de sorte cette théorie, a peu de poids.

L'idée que les raids vikings étaient faits d'une manière ou d'une autre à cause de la religion et les représailles païennes pour avoir tenté de convertir la Scandinavie au christianisme est tout aussi peu convaincante. Aucun missionnaire, sans parler des armées chrétiennes du genre de celles dirigées par Charlemagne contre les Saxons - n'était à l'œuvre en Scandinavie avant des siècles après les premières grandes vagues de raids vikings. Même si la force des raids vikings est tombée de manière disproportionnée sur les monastères et églises, cela ne signifie aucune hostilité particulière envers les Vikings, c'est plutôt une simple réflexion du fait que tant de richesse non protégée était stockée dans les monastères et autres centres religieux.

Au lieu de cela, les incursions vikings semblent avoir commencé pour trois raisons. Les deux premières sont étroitement liées. Les poètes scandinaves de l'époque viking nous disent que les désirs de richesse et d'envergure sociale étaient les principales motivations des activités militaires des Vikings. C'est ainsi que les Vikings eux-mêmes pensaient à ce qu'ils faisaient.

Les historiens modernes s'accordent à dire que cette image de soi reflète la réalité. Les Vikings, comme presque tous les peuples, d'hier et d'aujourd'hui attachaient une grande valeur à la richesse pour son propre bien. Ils acceptaient habituellement la pitié paisiblement offerte par leurs victimes potentielles, plutôt que de les engager dans une bataille, ce qui montre que c'était la richesse qu'ils recherchaient vraiment, et que le combat était avant tout un moyen d'y parvenir. Cette richesse était à la fois portable (argent, or, etc.) et non-portable (terre).

Le désir d'honneur, de prestige et de pouvoir était étroitement lié au désir de richesse. Les chefs vikings ont obtenu et amélioré leur pouvoir en distribuant généreusement leurs richesses aux guerriers qui se sont battus pour eux au combat. Les chefs plus riches pouvaient se permettre d'être plus généreux avec leurs combattants, ce qui les rendait plus loyaux et encourageait les nouvelles recrues à se joindre à la bande du chef. Cela augmentait la capacité du chef à gagner des batailles, ce qui lui permettait de distribuer plus de pillages, et ainsi de suite, dans un cycle qui s'autoperpétuait. Le chef et ses guerriers devinrent ainsi plus puissants et plus honorables.

Un troisième facteur qui a conduit les Nordiques à commencer à faire des raids dans toute l'Europe à la fin du VIIIe siècle a été l'adoption de nouveaux types de navires. Si les Scandinaves ont toujours été un peuple maritime en raison de la géographie de leur pays d'origine, ce n'est qu'au VIIIe siècle qu'ils ont commencé à construire des navires à voiles. Ces améliorations technologiques et d'autres ont permis aux chefs et à leurs partisans de partir à la recherche de butin sur des terres lointaines, ce qui est plus facile sur le plan logistique.

 

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La tactique des Vikings

La stratégie viking par excellence consistait à se présenter dans une ville ou un monastère soudainement et sans avertissement, à piller tout ce qu'ils pouvaient obtenir en peu de temps, puis à disparaître dans leurs navires avant que les forces militaires locales puissent être mobilisées contre eux.

Au cours de l'ère des Vikings, les raids de ce genre ont pris beaucoup d'ampleur. Les premiers raids impliquèrent une poignée de navires sous le commandement de chefs dont le pouvoir était relativement modeste. Cependant, au fur et à mesure que le pouvoir des chefs les plus prospères s'est accru au cours de l'ère viking, l'ampleur des raids qu'ils ont pu effectuer a augmenté proportionnellement. Des raids ultérieurs, débutant au milieu du IXe siècle, impliquèrent parfois des centaines de navires sous le commandement d'un ou de plusieurs dirigeants qui, à ce stade, se regroupèrent parfois pour former des armées encore plus redoutables.

Au fur et à mesure que la taille et la puissance des armées vikings augmentaient, elles devinrent plus ambitieuses. Au début, ils n'attaquaient qu'en été, puis retournaient en Scandinavie pour profiter de leur butin près de leur propre feu de cheminée. Mais dans certains cas, ils ont fini par hiverner sur les terres qu'ils avaient pillées. Puis à conquire leurs terres, ils sont donc devenus des colons permanents.

Les peuples visés par les raids vikings finirent par pouvoir les repousser en s'adaptant à leurs tactiques : construire des ponts fortifiés pour empêcher les Vikings d'accéder aux voies navigables intérieures, construire des navires pour les rencontrer au combat avant qu'ils ne débarquent et fortifier plus efficacement les colonies.

 

 

Les Vikings dans les îles britanniques


Examinons maintenant plus en détail les grandes réalisations des Vikings en temps de guerre. Nous commencerons par la région qui a été la plus touchée par leurs activités militaires : les îles Britanniques.

Les raids des Vikings sur l'Angleterre commencèrent à la fin du VIIIe siècle et, en 792, les rois anglais qui régnaient sur les zones côtières organisèrent des forces défensives contre, selon leurs propres mots, les " païens de la mer".

L'attaque du monastère de Saint-Cuthbert à Lindisfarne, en 793, a été le raid qui a vraiment fait des Vikings, une force avec laquelle il fallait compter, et pas seulement une nuisance pirate. La Chronique anglo-saxonne du IXe siècle nous donne une idée de la vivacité de l'impression que l'attaque a laissée dans l'esprit des Anglais :

"Cette année-là, des signes inquiétants sont apparus au-dessus de Northumbria et ont fait très peur au peuple. Ils consistaient en d'immenses tourbillons et des éclairs de foudre et des dragons de feu ont été vus volants dans les airs. Une grande famine suivit immédiatement ces signes, et peu après, la même année, le 8 juin, les ravages des païens détruisirent lamentablement l'église de Dieu à Lindisfarne, avec pillage et massacre."

Les attaques des puissances rivales étaient courantes en Angleterre comme ailleurs en Europe à l'époque, mais ce qui était si nouveau dans cette attaque, et ce qui scandalisait tant les Anglais et les autres Européens chrétiens, c'était que le raid visait spécifiquement des monastères, ce qu'aucun chef chrétien n'osait faire. Pour les Anglais et les autres Européens chrétiens, il ne s'agissait pas d'une déprédation normale dans les allées et venues des luttes de pouvoir quotidiennes ; c'était mal. La réputation de barbares démoniaques des Vikings dans l'Europe chrétienne commençait à se mettre en place.

Par la suite, les attaques des Vikings contre l'Angleterre sont devenues plus fréquentes, jusqu'à ce que 835 attaques se produisent presque chaque année. En 851, les Vikings séjournèrent pour la première fois en Angleterre pendant l'hiver. En 865, ils commencèrent à recueillir des tributs (le "Danegeld"). Les Anglais payèrent le Danegeld en échange de la paix, mais les Vikings continuèrent quand même à attaquer.

L'année 865 marque l'entrée en Angleterre d'une soi-disant " grande armée païenne ". Il y avait peut-être deux ou trois mille hommes. Après avoir passé l'hiver en East Anglia, l'armée s'empara en 866 de York, la capitale du royaume de Northumbria, dans le nord de l'Angleterre. Ils ont placé un roi marionnettiste sous le contrôle de Northumbria, attaqué des monastères et établi un contrôle direct sur certaines zones, dont certaines appartenaient auparavant à l'église.

L'armée passa ensuite aux autres royaumes anglais, conquérant ou concluant des accords de paix - ce qui obligea la population locale à donner aux Vikings de la nourriture, des logements et autres - avec eux tous.

En 874, la "grande armée païenne" se divise en deux. Certains, sous la direction de Halfdan, ont consolidé leur contrôle de Northumbria, et ont commencé à travailler la terre en 876. L'autre partie de l'armée, dirigée par Guthrum, Oscetel et Anwend, tourna son regard vers le Wessex, le seul royaume anglais qui resta sous domination anglaise. Les Vikings ont conquis la majeure partie du royaume, envoyant son roi, Alfred le Grand, s'enfuir dans les marais pour trouver refuge. Mais Alfred a réussi à amasser une armée anglaise pour se déplacer contre les Vikings en 878, et a remporté une victoire décisive sur eux. Les Vikings ont été forcés de quitter le Wessex, et Guthrum a été baptisé dans le cadre du marché. Les membres de cette bande de l'armée se sont installés et ont commencé à travailler la terre à Mercia en 877 et à East Anglia en 880.

 

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Dans les années 890, d'autres bandes de Vikings arrivèrent du continent et tentèrent de s'établir dans le Wessex, mais le roi Alfred les repoussa tous. Les successeurs d'Alfred se sont révélés aussi compétents que lui et, au début du Xe siècle, ils ont progressivement étendu leur domaine au reste de l'Angleterre. Par la suite, le contrôle alterne entre eux et les Vikings jusqu'en 954, date à laquelle la règle passe de nouveau aux Anglais.

Pendant une grande partie des IXe et Xe siècles, une grande partie de l'Angleterre a été connue sous le nom de "Danelaw" - c'est-à-dire la région sous la loi des "Danois" (les Anglais avaient tendance à désigner tous les Scandinaves comme "Danois.") Bien que la Danelaw ne fut jamais une unité politique unifiée, son influence formidable sur la culture et les coutumes des habitants de ces régions vécut pendant plusieurs siècles.

Après une période de concentration sur d'autres régions, les Vikings retournèrent en Angleterre à la fin du Xe siècle. Dans les années 980, les raids ont repris, cette fois sous les vrais rois qui avaient émergé pendant la période intermédiaire - des personnalités telles que le Norvégien Olaf Tryggvason et le Danois Svein Forkbeard, qui ont réussi à amasser de grandes richesses. Ils attaquèrent jusqu'en 1013, date à laquelle Svein partit à la conquête de l'Angleterre entière. Il réussit, mais mourra l'année suivante. Dans la lutte qui s'ensuivit pour la succession, la règle revint aux Anglais.

Cependant, le fils de Svein, Cnut le Grand, réussit à reconquérir toute l'Angleterre en 1016. En 1027, le roi d'Écosse se soumit à lui, aussi. Cnut devint également roi de Norvège en 1028, après avoir vaincu son roi, Olaf Haraldsson. Lorsque Cnut mourut en 1035, son empire se disloqua, et l'Angleterre retourna à la domination anglaise.

En 1066, le roi norvégien Harald Hardruler tente de reprendre l'Angleterre à la bataille de Stamford Bridge. C'était la dernière attaque majeure des Vikings contre l'Angleterre, et les forces de Harald furent complètement vaincues par celles du roi anglais Harold.

Mais cette bataille fut décisive pour l'histoire de l'Angleterre d'une autre manière : l'armée anglaise n'eut pas le temps de retrouver ses forces avant d'avoir à affronter un autre envahisseur, le duc Guillaume de Normandie. Lors de la bataille d'Hastings, les forces de Guillaume (connu par la suite sous le nom de "Conquérant") remportèrent la victoire et le roi Harold mourut au combat; la domination normande allait façonner le caractère ultérieur de l'Angleterre encore plus que le règne viking.

Le premier raid viking enregistré en Écosse a eu lieu à Iona en 795, mais il y a sans doute eu des raids plus anciens dans les îles du nord de l'Écosse, qui se situent entre Iona et la Norvège sur la route maritime, dont nous ne disposons pas de traces. Au IXe siècle, les Nordiques semblent avoir conquis beaucoup de villages déjà en activité en Écosse et ses îles, soumettant les populations locales.

Les raids des Vikings sur l'Irlande ont commencé dans les années 790, mais étaient des événements isolés au début. Dans les années 830, ils sont devenus plus fréquents et plus répandus. Dans les années 840, les premiers établissements vikings ont été implantés, y compris la nouvelle ville de Dubh-Linn ("Black Pool") au bord de la rivière Liffey (aujourd'hui Dublin). Elle est devenue la capitale d' un nouveau royaume nordique et un centre commercial d'importance internationale.

Lors de la bataille de Tara en 980, les Vikings furent vaincus par les Irlandais et furent contraints à partir. Mais les villes commerciales vikings généraient beaucoup de richesses, de sorte que les Irlandais ont supporté la présence des Vikings en leur sein.

 

 

 

Europe occidentale continentale

les vikings attaquant paris

Les Vikings saccagent Paris (illustration d'un magazine allemand, vers 1900).

 

Au cours de l'ère viking, la quasi-totalité des côtes occidentales de l'Europe et d'innombrables villes le long des grands fleuves qui menaient au continent ont été pillées par les Vikings.

Les raids des Vikings sur l'Empire franc commencèrent sérieusement en 820, et en 834, les attaques devinrent régulières pendant une génération. Les Vikings pillèrent apparemment toutes les villes et villages de l'Empire franc qu'ils pouvaient atteindre, y compris des centres tels que Rouen, Quentovic, et Nantes. En 843, ils hivernent pour la première fois sur le continent. Paris fut licencié le dimanche de Pâques 845, et les Francs furent obligés de payer aux Vikings une lourde rançon pour leur départ. Un moine franc donna le témoignage suivant dans les années 860 :

"Le nombre de navires augmente : le flot sans fin des Vikings ne cesse d'augmenter. Partout les chrétiens sont victimes de massacres, d'incendies, de pillages : les Vikings conquièrent tout sur leur passage, et personne ne leur résiste : ils s'emparent de Bordeaux, Périgeux, Limoges, Angoulême et Toulouse. Angers, Tours et Orléans sont annihilés et une flotte innombrable remonte la Seine et le mal grandit dans toute la région. Rouen est dévastée, pillée et brûlée : Paris, Beauvais et Meaux pris, la forte forteresse de Melun rasée, Chartres occupée, Evreux et Bayeux pillés, chaque ville assiégée."

Au fur et à mesure que les raids vikings se sont multipliés, les royaumes locaux se sont tournés vers l'octroi de terres à l'embouchure des rivières aux chefs nordiques en échange de leur protection et de leur conversion en chrétiens. La région franque de Normandie fut donnée au chef viking Rollo en échange de sa protection des Francs. Un arrangement similaire a été conclu avec les Danois Harald et Rorik avec Walcheren, une île en Frise. Ils s'assimilèrent à la culture franque.

En 859, une flotte viking dirigée par Björn "Ironside" et Hastein partent pour la Méditerranée, où pendant trois ans ils attaquent l'Espagne, l'Italie, la vallée du Rhône et l'Afrique du Nord. Leurs fortunes ont connu des hauts et des bas spectaculaires au cours de cette période. En 862, après de nombreux raids et batailles, seul un tiers des navires et de l'équipage qui s'étaient embarqués en 859 sont revenus, mais ceux qui sont revenus étaient massivement riches. Les Vikings sont retournés en Espagne pour effectuer un raid au milieu du Xe siècle, mais cette fois avec un succès mitigé.

 

 

Europe de l'Est et Asie

Les Vikings entretenaient depuis longtemps des relations commerciales lucratives avec les peuples qui habitaient les terres à l'est de la Scandinavie. Mais, comme on pouvait s'y attendre, les relations des Vikings avec eux n'étaient pas entièrement pacifiques et comprenaient aussi des activités à caractère plus militaire.

Les Vikings constituaient l'élite des guerriers de l'armée qui combattirent et défendirent l'empereur byzantin à Constantinople (Istanbul moderne, Turquie). On les appelait les "Varangiens", et bien qu'ils étaient des mercenaires, ils étaient connus pour leur loyauté inébranlable.

Au IXe siècle, les Vikings envahirent et conquirent la Russie, établissant la dynastie Rurikide qui régna jusqu'au XVIe siècle. Ils ont même donné son nom à la Russie, comme les habitants slaves locaux les appelaient Rus.


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